• La Côte Nord-Ouest

     

    Cette région constitue une aire culturelle très particulière, même si elle présente des variations considérables du nord au sud. La culture de la Côte du Nord-Ouest s'étendait de l'enclave alaskane au nord jusqu'aux rives de la Columbia dans l'état de Washington au sud, en passant par la Colombie Britannique côtière. Au nord vivaient les "Tribus maritimes", essentiellement localisées sur les îles côtières de l'Alaska et de la Colombie Britannique. Elle regroupait de célèbres sculpteurs de mâts-totems tels que les Haidas, les Nootkas, les Tlingits et les Tsimshians, tandis que les peuples du Fleuve et de la Baie occupaient le continent sur la Côte du Pacifique - tels les groupes Bella-Coola et Makah - laissant au sud les terres situées en bordure de la Californie du Nord aux Tillamooks et aux Yuroks, dont les cultures fusionnèrent avec celle des tribus californiennes. Le saumon représentait pour les peuples de la Côte du Nord-Ouest ce qu'était le bison pour les peuples des Plaines. Ce poisson magnifique, à la chair nourrissante et riche en huile, remontait chaque été les nombreux cours d'eau depuis le Pacifique. En outre, l'océan fournissait une abondante provision de poissons de haute mer comme le flétan et la morue, des crustacés et des loutres de mer, des lions de mer et des baleines - lesquelles étaient chassées, à l'aide de canots creusés dans des troncs d'arbres, par un grand nombre de ces tribus côtières. Ces groupes étaient aussi experts dans le travail du bois, abondamment fourni par les immenses, denses et presque impénétrables forêts de cèdres, de séquoias et de pins, essences qui, pour la plupart offrait une fibre relativement tendre et rectiligne. Exploitant ces ressources naturelles, ils construisaient de spacieuses maisons, des canots de haute mer et surtout, dans certains villages du nord, d'impressionnants mâts-totems, tandis que les Chilkats, une bande de Tlingits établis en Alaska du Sud, fabriquaient de magnifiques couvertures très recherchées. La mythologie de la Côte du Nord-Ouest est particulièrement riche et un grand nombre de récits des origines affirment l'existence d'une puissance suprême habitant les cieux, imaginés comme un domaine étagé en plusieurs niveaux dans lequel demeuraient des êtres puissants, souvent d'apparence humaine. C'est ainsi qu'abondent les histoires de monstres - d'aspect animal d'abord, puis humain - et de cannibales qui broient le crâne des hommes, ou de sorcières qui rôdent autour des tombes des shamans. De nombreux mythes tournent autour du Trickster - parfois Corbeau, parfois Rouge-Gorge, Geai Bleu ou Vison. Il s'agit toujours de créatures intelligentes, qui enseignent aux hommes de nombreuses choses, car dans cette société les humains ne sont pas considérés comme supérieurs aux animaux. Ainsi, dans les mythes racontant l'origine du mât-totem, c'est Corbeau et non l'homme qui est censé l'avoir apporté aux Kwakiutls - même si cette croyance est manifestement contredite par le fait bien connu que la sculpture sur bois à grande échelle ne fut probablement pas pratiqué par les tribus de la Côte du Nord-Ouest avant l'introduction des outils en métal à la fin du XVIIIe siècle, par l'intermédiaire de navires marchands, russes principalement, qui pratiquaient le négoce des fourrures de loutres de mer, alors très convoitées en Orient.

    Voici les principales tribus qui vivaient dans les territoires de la Côte du Nords-Ouest :

    • Les Eyaks,
    • Tlingits,
    • Haidas,
    • Nishgas,
    • Gitskans,
    • Tsimshians,
    • Haislas,
    • Haihais,
    • Bellas Bellas,
    • Bellas Coolas,
    • Oowekeenos,
    • Kwakiutls,
    • Salishs de la Côte Nord,
    • Nuu-chah-nulths (Nootkas),
    • Salishs de la côte Centrale,
    • Makahs,
    • Salishs de la côte Sud,
    • Quileutes,
    • Chemakums,
    • Salishs de la Côte Sud-Ouest,
    • Kwalhiokwas,
    • Chinooks,
    • Clatskanies,
    • Tillamooks,
    • Alseas,
    • Siuslaws,
    • Kalapuyas,
    • Coos,
    • Athapascans,
    • Takelmas.

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